9 great moments in Sonny Bill Williams’ career

This is the inspiring story of Sonny Bill Williams, an incredible and polyhedric athlete. Franz Vitulli has chosen 9 great moments in SBW career for us.

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The early days

Sonny William “Sonny Bill” Williams (SBW from now on) was born in Auckland, the largest and most populous city in New Zealand. He grew up in the Auckland suburb of Mount Albert. While his father is Samoan, his mother is of European New Zealander lineage, including English, Scottish and Irish descent.

He hasn’t grown up in a wealthy family; in fact, one of the reasons why he wanted to pursue the professional rugby career was to get his mother a house.
As a child, he’s been described both as a skinny boy and as an incredibly gifted sports talent. During his school years he was proficient with 100m, high jump and cross country running, and when he was called to play football—whatever its variant was—he’d play with kids who were two or three years older than him.

He was 12 when he left athletics to dedicate himself to rugby. He chose Rugby League, which his mother introduced him to, despite his father being an accomplished player.

1. Not downunder.

It was the 27th of March 2011, at Twickenham. Crusaders vs Sharks was the first match in the history of Super Rugby that was being played in the Northern Hemisphere. Crusaders won 44–28, and the first half was a remarkable display of actions that couldn’t look human to the eyes of the typical English watcher. The rhythm was twice as fast, the South African forwards looked bigger than any European prop, and the running lines from Crusaders’ backs were of utmost brilliance and beyond.

The something happened at around 5’00” (.36” in the above video). Dan Carter passed the ball to SBW, who saw a small hole in the Sharks’ defence. SBW decided to take advantage of it. He run on an nearly-straight line, and while he covered quite a few metres, he got tackled. Nevertheless, he managed to pass the ball the Fruean, the outside centre. It was the offload, the pass that made SBW famous in the world of rugby—any code of rugby.

2. The 80m try

Many sports video on YouTube dated 2009 or before look like coming from another era. It’s maybe due to the aesthetic details of the kits (design, cut, etc.), or maybe the poor video resolution. If you want to see how a player who now is older than 30 was doing at the beginning of their career, you’ll probably end up watching an old video.

I chose this video of SBW’s early years because it shows a side of him that is not the first one that typically pops up to our mind: he’s fast, and he could totally wear the 11 or 14 jersey if needed.

3. Sonny Bill in Japan

Go to the minute 2:20. SBW gets the ball from a lineout and scores a try. Japanese rugby improved dramatically over the last few years, but when SBW signed with a Japanese side it was 2012; no one could expect Japan winning against South Africa three years later—but let’s be honest: wasn’t it unexpected on the day before too?

SBW was wearing the Panasonic Wild Knights n.12 jersey, and the hooker of his side threw the ball as far as he could. When something like that happens, it’s either a mistake or a display of trust. We don’t know how much SBW trusted his n.2, but we’re rather sure the hooker from Ōta’s side would have trust SBW with his dog’s life at the very least.

4. Try! Try! It’s a try! Erm…

It was 2013, and SBW had just come back to Rugby League after a club career in France, New Zealand, and Japan. Pile up also an international career with the All Blacks (with whom he won the 2011 Rugby World Cup) on top of this. How can one expect him not to be part of the Kiwi team?

SBW took part at the 2013 RLWC (The Rugby League World Cup). New Zealand was the defending champion, but lost in the final against Australia.

I chose this video because it reminds us that SBW is human just like us, and just like us he has to experience gravity, slippery grass and all the other weird stuff that happens to humans. SBW was going to score a nice try against Samoa, but he slipped while attempting to score, and put his foot over the dead ball line.

5. His Sevens debut try

SBW made his Rugby 7 debut in 2016. His first try was set up by his team mate wearing the #9 jersey, but what’s remarkable is that it was literally the first time SBW had touched a rugby ball during a Sevens match. As he chats with a journalist after the match, the Imperial March from Star Wars is playing into Wellington’s Cake Tin, the stadium that—thanks to its round shape—kind of reminds of the Death Star, as if they wanted to celebrate a new leader for the Empire.
Back off, Kylo Ren.

6. Honey, my jersey got ripped off

New Zealand vs Tonga, first match of RWC 2011, was a tough match. At the end All Blacks won, but Tongans weren’t really going easy on their tackles, and SBW’s jersey—despite the fabric being special, at least so Adidas said—got teared apart during an action.
When he took his shirt off the crowd went bananas.

7. A gold medal isn’t just a physical object

When a kid managed to reach his hero SBW while he was celebrating his second World Cup, SBW gave him his gold medal. Media analysed SBW’s gesture by many angles: some said he’d been generous, others reported his attention seeking behaviour.
As a fan of Stoic philosophy, I like to think he got rid of his gold medal as it’s not a fair representation of his victory. Taking part of that whole experience was the real representation of that in fact, as well as the contribution of creating that legendary team, and so was the sacrifice of the kid who broke a rule to meet the new world champions.

8. SBW and boxing

Think that three rugby codes are enough? Then think again. SBW has been a competitive boxeur too: he fought in seven matches, which he won all (three by KO).

Although my boxing knowledge is fairly limited, I can appreciate the low-ish level of boxing that is being displayed in the above video. But honestly—who cares? SBW has often declared that boxing made him a better person, improved his self-confidence, and was a good training during rugby off-season.

9. SBW, Twitter, and the Olympics

Rugby sevens is making its Olympic debut in the Rio 2016 Summer Olympics. SBW can only boost the awareness around the sport, which needs to cement its position as an Olympic sport.

SBW’s presence almost resembles the same importance of the Originals, the first New Zealand national rugby union team to tour outside Australasia. Knowing that SBW and Usain Bolt are chatting about rugby, while other rugby players are focusing solely on Sevens, can only get a better perception of rugby as a sport across the Olympic setting.

While SBW still wants to be decisive on the pitch, his media presence tells us he’s aware that his role as one of the few internationally-acclaimed rugby players at the Olympics isn’t less crucial.

Photo credits: edge.alluremedia.com.au
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Sonny Bill Williams in nove momenti

La storia e il profilo di Sonny Bill Williams, atleta straordinario e poliedrico, raccontati in nove momenti dall’acuta penna di Franz Vitulli.

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Questione di famiglia

Sonny William “Sonny Bill” Williams (da qui in avanti SBW) è nato e cresciuto a Auckland, metropoli neozelandese all’estremo nord della nazione, da padre samoano e madre neozelandese con origini inglesi, scozzesi e irlandesi.

Cresciuto nel sobborgo di Mount Albert, da bambino ha dovuto fare i conti con un contesto non dei più agiati: uno dei motivi che l’hanno spinto a intraprendere la carriera da sportivo profefssionista, SBW ha ammesso da giocatore già affermato, è stato quello di comprare una casa a sua madre.

Le cronache della sua infanzia sembrano essere ben divise tra chi lo ricorda come un bambino magro, addirittura pelle e ossa, e chi era colpito dal suo talento sportivo in più di una disciplina, a presagio di quella che sarebbe stata la sua carriera. Il SBW in età scolastica primeggiava nei 100m, nel salto in alto e nella corsa campestre. E quando giocava a qualsiasi variante del football veniva aggregato ai ragazzi più grandi, giacché il confronto con i pari età sarebbe stato umiliante per gli altri.

A 12 anni, SBW lasciò l’atletica e si dedicò al rugby. Non a quello dei Parisse e dei Castrogiovanni (che più tardi in carriera avrebbe scelto, con risultati—indovinate?—eccezionali), ma al rugby a 13, il rugby league, quello senza mischia e con i placcaggi di spalla, quello professionistico già da un centinaio d’anni. Fu sua madre a contagiargli la passione per la palla ovale, nonostante il padre avesse giocato a buoni livelli.

Nelle prossime nove testimonianze, nove momenti per capire meglio la carriera e la personalità di questo sportivo straordinario.

1. Downunder, ma anche no.

Era il 27 marzo del 2011, nel tempio di Twickenham si giocava Crusaders–Sharks, prima partita della storia del Super Rugby giocata nell’emisfero nord e terminata con la vittoria per 44 a 28 dei—virtuali—padroni di casa. L’incontro, soprattutto nel primo tempo, fu pieno di azioni a cui gli occhi di uno spettatore albionico, e per estensione europeo, non erano abituati. Quel ritmo incessante, quelle linee di corsa tracciate dai trequarti della franchigia di Christchurch, quegli avanti sudafricani così pesanti facevano pensare più a un gruppo di giocatori venuti da un altro pianeta: quel rugby non poteva essere terrestre.

Al quinto minuto di gioco, secondo trentasei del video qui sopra, SBW riceve palla dal solito Dan Carter, dopo la ripartenza da una mischia, e si fionda verso un buco minuscolo che solo lui poteva aver visto. Pur dovendo leggermente cambiare direzione rispetto alla manovra impostata dal compagno apertura, SBW va dritto per dritto senza alcuna remora. Guarda a destra, ma non c’è molto da fare. Guarda a sinistra, e nel frattempo i metri macinati iniziano a essere importanti. A sinistra c’è Fruean, il secondo centro, come da manuale. SBW gliela passa, la palla, ma non senza essere placcato. È l’offload, il passaggio che ha reso famoso SBW in qualsiasi codice rugbystico in cui abbia provato a imporsi con successo.

2. La meta da 80m

Molti dei video sportivi caricati su YouTube prima del 2009 sembrano di un’altra epoca. Sarà l’estetica dei kit (in termini di design, aderenza, etc.—per quanto il Rugby League sia più cristallizzato di altre discipline in questo senso), sarà la definizione incerta della registrazione, ma come con tutti i giocatori ormai over 30, riguardando le prime azioni di SBW con una palla da rugby si ha la netta sensazione di guardare video vecchi.

Ho scelto questo video perché oltre a essere vecchio mostra anche un lato di SBW che ben conosciamo ma che non è propriamente il primo che ci viene in mente quando parliamo di lui: è veloce, e il passo dell’11 o del 14 di emergenza ce l’ha tutto.

3. Sonny Bill e il Sol Levante

Minuto 2:20 del video. SBW riceve un passaggio direttamente da touche e va in meta. Il rugby giapponese è cresciuto esponenzialmente negli ultimi anni, ma quando SBW ha deciso di provare la Top League era il 2012 e la vittoria del Giappone contro il Sudafrica nel 2015 era ancora un evento inconcepibile—ma chi vogliamo prendere in giro: non lo era forse anche il giorno prima?

Il setting è da far nascondere dalla vergogna qualsiasi location parallela dell’Eccellenza nostrana. Le skills esibite, invece—SBW a parte—non sembrano così lontane. Il tallonatore dei Panasonic Wild Knights, dove il nostro eroe ha scelto di giocare, lancia lontano, lontanissimo. Lancia fino a SBW, che afferra l’ovale e vola a marcare la meta. Quando una cosa del genere accade, di solito è perché o il tallonatore ha lanciato troppo lontano e il primo centro ha acchiappato l’ovale vagante in qualche modo, o perché c’è sinergia perfetta tra le parti, fiducia cieca tra i due attori protagonisti. Non sappiamo quanta fiducia SBW nutrisse nel tallonatore della compagine di Ōta, ma siamo sicuri che il n.2 dei Panasonic in quel momento gli avrebbe affidato almeno la vita del suo cane.

4. Meta! Meta! È meta! No.

Nel 2013, tornato clamorosamente al Rugby League dopo aver giocato a 15 in Francia, Nuova Zelanda e Giappone (con una Rugby World Cup in mezzo, vinta tra le mura domestiche), vuoi che SBW non venga convocato appena possibile con i Kiwis?

SBW partecipa alla Rugby League World Cup del 2013, con la sua nazionale campione in carica (che questa volta perderà la finale 34–2 contro i cugini australiani).

Ho scelto questo video perché ci ricorda che SBW, in fondo, è umano come noi, e da umano come noi è soggetto a gravità, terreni scivolosi e altri fenomeni bizzarri che fanno parte delle cose terrene: SBW sta per andare in meta contro Samoa, la nazionale di suo padre, ma mentre sta per schiacciare l’ovale a terra scivola e sconfina oltre la linea di pallone morto. Pazienza, Sonnibbì!

5. La prima meta nel rugby a 7

SBW ha esordito nel Rugby a 7 a 2016 già iniziato. La sua prima meta è tutta merito del compagno di squadra che indossa la maglia numero nove, ma ciò che ha di straordinario dell’azione è che quella lì è stata, letteralmente, la prima volta in cui SBW ha toccato palla in una partita di Rugby a 7. La Marcia Imperiale di Star Wars che risuona nel Cake Tin di Wellington, stadio circolare come la Morte Nera, celebra l’arrivo di un nuovo leader nell’Impero: fatti da parte, Kylo Ren.

6. Tesoro, mi si è strappata la maglietta

Nuova Zelanda-Tonga, partita di debutto della Rugby World Cup 2011, è una divertente sequela di autoscontri senza pietà. Alla fine la meglio l’ha avuta la truppa tutta nera, ma i tongani hanno avuto ben poca pietà per le maglie dei padroni di casa—il cui tessuto, secondo Adidas, doveva essere diverso dagli altri. Ad avere la peggio è stata la maglia di SBW, che nel momento in cui se l’è cambiata ha mandato su di giri mezza platea.

7. La medaglia d’oro è un’idea, non un oggetto

Siamo di nuovo a Twickenham, e per la seconda volta SBW è campione del mondo di Rugby Union. Un ragazzino riesce a eludere la sicurezza dello stadio ed entra in campo. SBW, in uno slancio di generosità che non ha molti precedenti nella storia dello sport, si toglie la medaglia dal collo e la regala al piccolo invasore, che non riesce a credere ai suoi occhi.

Il gesto di SBW racchiude in sé una serie di significati che non è possibile riassumere in questo articolo. Di interpretazioni ne sono state date parecchie, si va dalla generosità ad addirittura la mania di protagonismo. La mia passa dal minimalismo e marginalmente dalla filosofia stoica, due chiavi di lettura della vita in cui credo molto: non è tanto il possesso dell’oggetto fisico che rappresenta la vittoria, bensì il lavoro messo in campo, la partecipazione a quella macchina perfetta che sono stati gli All Blacks del 2015, e infine il sacrificio del bambino stesso che ritiene opportuno violare una regola per congratularsi con i suoi eroi.

8. Il Sonny Bill pugile

Se pensate che tre codici di rugby siano troppi, per cortesia non cadete dalla sedia quando leggete che SBW si è cimentato con la boxe professionistica più di una volta. Su sette incontri disputati ne ha vinti sette, tre per KO.

Chi scrive non ha grandi conoscenze tecniche di pugilato, ma basta poco a capire che la boxe espressa da SBW e dal suo opponente nella testimonianza qui sopra non è di gran livello. Ma che importa? SBW ha spesso dichiarato che indossare i guantoni l’ha reso una persona migliore, molto più sicura dei propri mezzi, grazie alla disciplina che ha descritto più di una volta come un ottimo allenamento durante le pause del calendario ovale.

9. SBW, Twitter e le Olimpiadi

Il Rugby a 7 debutta alle Olimpiadi quest’anno, e la presenza di uno sportivo dalla mentalità così vincente, vera e propria star delle altre due varianti fondamentali, può solo dare forza a una disciplina che punta ad affermarsi a tutti i livelli.

SBW alle Olimpiadi è pura dichiarazione di esistenza da parte del Rugby a 7. È eredità degli Originals, quegli All Blacks che crearono il mito intorno alla propria squadra. Sapere che SBW e un certo Usain Bolt parlano di rugby, nel momento in cui tanti atleti, grazie proprio alle Olimpiadi, si stanno specializzando nel Seven, non può far fare a una disciplina relativamente nuova il salto di qualità che aspetta da tempo.

Insomma, mentre SBW dimostra di essere decisivo su qualunque campo decida di scendere, attraverso l’attenzione mediatica dimostra un’altra cosa piuttosto importante: a trent’anni suonati si vuole mettere in gioco ancora. Non è solo uno strumento di pubblicità per la palla ovale. Non è solo uno dei potenziali rappresentanti di un’ipoteticamente ultima generazione di rugbysti a tutto tondo prima dell’era di soli 7-isti puri. È uno dei pochi campioni del rugby moderno presente alle Olimpiadi, con appeal, riconoscibilità internazionale, e voglia di vincere.

Photo credit: smh.com.au